fbpx

El nuevo coronavirus es una epidemia verdaderamente moderna

Las nuevas enfermedades son espejos que reflejan cómo funciona una sociedad y dónde falla.

El jueves, Nahid Bhadelia dejó la zona rural de Uganda, donde había estado ayudando a establecer un centro para estudiar virus como el ébola. Antes de irse, estaba llena de preguntas preocupadas sobre cuándo aparecería allí 2019-nCoV, el nuevo coronavirus que se ha extendido rápidamente por China. El virus ya había llegado a otros 23 países, y cuando Bhadelia, un médico especialista en enfermedades infecciosas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Boston, llegó a Amsterdam el viernes por la mañana para una escala, notó que una cuarta parte de las personas en el aeropuerto de Schiphol parecían tener cara mascaras Cuando aterrizó en París para una segunda parada, se detuvo para lidiar con el aluvión de tweets y correos electrónicos que había estado recibiendo sobre el nuevo virus. “No estoy tan preocupada por la enfermedad como por las reacciones de las personas”, me dijo por Skype. “La gente se está volviendo loca”.

El virus surgió en la ciudad de Wuhan en diciembre y ha infectado a más de 17.200 personas. La gran mayoría de los casos han sido en China continental, pero se han detectado más de 140 en otros lugares. Al menos 361 personas han muerto en China y una en Filipinas. En respuesta, la Organización Mundial de la Salud declaró recientemente una “emergencia de salud pública de interés internacional” (PHEIC), una designación que ha utilizado en cinco ocasiones anteriores para epidemias de gripe porcina H1N1, poliomielitis, ébola, zika y ébola nuevamente. . La invocación de un PHEIC es una señal de que el nuevo coronavirus debe tomarse en serio, y como la sexta invocación de este tipo en poco más de una década, es un recordatorio de que vivimos en una era de epidemias .

Cada nueva crisis sigue un libro de jugadas familiar, a medida que los científicos, epidemiólogos, trabajadores de la salud y políticos se esfuerzan por caracterizar y contener la nueva amenaza. Cada epidemia también es diferente, y cada una es un espejo que refleja la sociedad a la que afecta. En el nuevo coronavirus, vemos un mundo que está más conectado que nunca por los viajes internacionales, pero que también ha sucumbido al creciente aislacionismo y la xenofobia. Vemos un momento en que la investigación científica y la demanda de noticias, la propagación de información errónea y la propagación de un virus, todo sucede a un ritmo implacable y abrasador. La nueva crisis es el tipo de epidemia que deberíamos esperar, dado el estado del mundo en 2020. “Es casi como si el contenido fuera el mismo pero la amplitud es diferente”, dijo Bhadelia. “Solo hay un frenesí mayor, y es una función de la enfermedad, o una función del mundo cambiado? No está claro “.

Ciertamente, la nueva epidemia ha crecido a un ritmo sin precedentes en la historia reciente. El recuento oficial de casos se ha más que triplicado en la última semana, de aproximadamente 4.500 el lunes a más de 17.200 ahora. En Wuhan, la cantidad de personas enfermas está agotando el sistema de atención médica, los kits de prueba son escasos y los hospitales están tan llenos que algunos pacientes están siendo enviados a sus hogares para que se pongan en cuarentena, informa Amy Qin de The New York Times . El virus parece haber eclipsado rápidamente al SARS, que infectó solo a unas 8.100 personas durante ocho meses en 2002 y 2003.

Leer: el número aparentemente simple que genera temores de coronavirus

Pero varios expertos señalan que esta comparación es engañosa. El SARS golpeó a un mundo que no sabía qué tan rápido y rápido podía propagarse un nuevo virus, y que no estaba preparado para tal amenaza. Es probable que muchos casos nunca se hayan registrado porque las pruebas tardaron en llegar y las personas afectadas no estaban lo suficientemente enfermas como para buscar tratamiento. En marcado contraste, el pánico sobre el nuevo coronavirus podría llevar a un aumento en los casos conocidos “porque las personas son más conscientes de ello y están reportando su enfermedad y buscando pruebas”, dice Angela Rasmussen, viróloga de la Universidad de Columbia.

Las pruebas de diagnóstico ya están disponibles para 2019-nCoV, a pesar de que el virus aún carece de un nombre formal . En los EE. UU., Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades ya han enviado kits de prueba a los laboratorios estatales. En China, miles de personas se ponen a prueba todos los días, y ese ritmo solo aumentará a medida que dos nuevos hospitalesTerminar construcción. Más pruebas significan que, además de los casos de infecciones muy recientes, los médicos comenzarán a identificar a las personas que habían contraído el virus antes pero que aún no habían sido diagnosticadas, una tendencia que inevitablemente conduce a números crecientes. “No es que estemos recibiendo tantos casos nuevos todos los días”, dice Maia Majumder, epidemióloga de la Escuela de Medicina de Harvard y el Hospital de Niños de Boston. El número de casos está aumentando porque el sistema médico no solo se está poniendo al día con un virus, sino también, de manera tranquilizadora, cerrando la brecha entre la infección y el diagnóstico.

Pero el número de nuevas infecciones está aumentando. “Estamos obteniendo números más rápido, pero eso se debe en parte a que hay más números”, dice Tom Inglesby, un experto en seguridad de la salud en la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins. “No es solo un sesgo de observación. Es una enfermedad real en movimiento “. Y ese movimiento es más fácil que nunca: la cantidad de personas que viajan en avión cada año se ha más que duplicado desde la aparición del SARS, en 2003.

La velocidad a la que los científicos pueden analizar una nueva amenaza también ha aumentado dramáticamente. El zika se propagó por América durante 16 meses antes de que alguien supiera que estaba allí. El ébola se propagó por África occidental durante varios meses antes de que cualquier investigador lograra secuenciar sus genes. Pero esta vez, en cuestión de semanas, los investigadores reconocieron un nuevo virus respiratorio en la mitad de la temporada de gripe, lo identificaron como un coronavirus, lo aislaron, secuenciaron su genoma docenas de veces y descubrieron cómo se adhiere a las células humanas. “Nunca había visto algo así antes”, dice Majumder. Los investigadores (y la OMS) han elogiado particularmente a los científicos chinos por su velocidad y transparencia en la liberación de genomas virales y datos clínicos.. China fue fuertemente criticada por retener y minimizar la información durante el brote de SARS. Esta vez, “es un juego de pelota completamente diferente”, dice Rebecca Katz, experta en seguridad de la salud en la Universidad de Georgetown. “Hay una gran cantidad de información que se comparte”.

Leer: un virus con un nombre mortalmente aburrido

A pesar de esa información, quedan muchas incógnitas. ¿Qué tan transmisible es el virus? Una vez infectado, ¿cuánto tiempo pasa antes de que las personas muestren síntomas y qué probabilidades hay de que mueran? ¿Qué personas están en mayor riesgo? Parece que, en promedio , las personas infectadas transmiten el virus a otras dos o tres. Hasta ahora, solo una minoría de las personas infectadas se ha enfermado gravemente, y la mayoría de esas personas eran ancianos o tenían complicaciones médicas previas. Pero todavía hay muchas incertidumbres, y eso es completamente normal. “Estas son las mismas preguntas que haría en cada brote, y dado que este es un virus nuevo, estamos recibiendo muchas respuestas muy rápidamente”, dice Katz.

La velocidad inusual del descubrimiento se debe en parte a mejores vías para la comunicación científica. En la última década, los científicos desarrollaron portales abiertos para compartir y analizar genomas virales, utilizaron servidores de preimpresión para publicar rápidamente nuevos artículos y crearon redes enriquecidas en Twitter y otras redes sociales. Los investigadores pueden compartir datos y refinar ideas más rápido que nunca, pero lo hacen a la vista de una ciudadanía preocupada. “Desea el flujo libre de información científica, pero esa información se comparte con el público a la misma velocidad, mientras la comunidad científica todavía la está asimilando”, me dijo Bhadelia.

Cualquier persona puede descargar los datos preliminares que antes podrían haber sido utilizados antes de ser publicados por expertos, lo que genera malas interpretaciones y teorías de conspiración. Los arcanos epidemiológicos, como el número R0 , de repente son objeto de una discusión generalizada. Las incertidumbres con las que los académicos están acostumbrados a tratar, sobre las tasas de mortalidad o la transmisibilidad, están avivando el miedo. “No es que debamos saber esto ahora y no lo sabemos”, dice Majumder. “Lo que es poco común no son tanto estos factores epidemiológicos sino la cantidad de interés público en ellos”.

Algunas de estas dinámicas fueron claras durante el brote de ébola en África occidental, en el que la información errónea y la paranoia circularon más rápido que el virus real (en parte debido al hombre que ahora se encuentra en la Casa Blanca ). En todo caso, la amenaza de información errónea ahora es peor , ya que los informes falsos caen en cascada a través de canales que amplifican los mensajes extremos sobre los precisos. En un momento en que los investigadores son más rápidos que nunca para llenar los vacíos de información que acompañan a una nueva enfermedad, esos vacíos también pueden llenarse de literas con la misma rapidez.

Los engaños y las verdades a medias son problemas enormes durante las epidemias. El pozo preocupado puede abrumar las instalaciones de atención médica y dificultar que los proveedores médicos encuentren y traten casos reales. Los ciudadanos confundidos pueden renunciar a medidas sensatas como lavarse las manos en favor de las ineficientes, como la compra de máscaras en pánico. Y la desinformación tiende a intensificar la xenofobia que surge durante las epidemias. A medida que las enfermedades se propagan, “las personas encuentran culpables a las personas en función de sus prejuicios, o se sienten menos en riesgo al encontrar puntos de discriminación entre ellos y otros”, dice Alexandra Phelan, quien estudia cuestiones legales y políticas relacionadas con enfermedades infecciosas en la Universidad de Georgetown . Los hombres homosexuales sufrieron estigma y discriminación cuando surgió el VIH. El ébola se convirtió en un sustituto de “cualquier combinación de ‘africano-ness’ ‘, negrura’ ‘, extranjeromi colega Hannah Giorgis escribió una vez . Y ahora, como fue el caso con el SARS en 2003, el racismo anti-asiático es rampante.

En los últimos años, el mundo ha visto un aumento en la retórica contra la inmigración y la política aislacionista, todo lo cual es evidente en las reacciones al brote de 2019-nCoV. El Departamento de Estado emitió su aviso de viaje de más alto nivel , advirtiendo a los estadounidenses que no viajen a China. Los ciudadanos que han regresado recientemente de la provincia de Hubei están en cuarentena . Se les negará la entrada a los no ciudadanos que han estado recientemente en China. Tales medidas pueden parecer intuitivamente sensatas, pero los controles fronterizos y las prohibiciones de viaje han demostrado históricamente ser ineficaces e ineficientes para controlar las enfermedades.. En todo caso, pueden empeorar las cosas. “Las personas encontrarán la manera de llegar a donde quieren ir, pero ustedes pierden la oportunidad de brindarles información y los alejan de los servicios de salud pública”, dice Phelan. “Las medidas que intentan separar a un país del resto del mundo están profundamente arraigadas en los enfoques proteccionistas que han proliferado en la política. Creo que hacen que el mundo sea menos seguro “.

as prohibiciones también pueden romper los frágiles lazos de confianza internacional que son necesarios para controlar las enfermedades, razón por la cual la OMS desaconsejó cuando declaró un PHEIC. Si los países saben que se cortarán durante una epidemia, con todas las repercusiones económicas que conlleva, es menos probable que informen brotes futuros, lo que provocará demoras costosas. “Estados Unidos es un país con un peso normativo considerable a nivel internacional”, dice Phelan. “Y si un país sabe que Estados Unidos va a reaccionar así, ¿realmente van a presentarse?” Si China paga el precio de la transparencia con 2019-nCoV, ¿qué lección aprenderá para la próxima epidemia?

habrá una próxima epidemia. Una nueva enfermedad siempre iba a volver atrás para probar el temple del mundo, y lo más seguro es que lo haga en el futuro. Como dije en 2018 , el mundo no está listo. Seguramente se ha avanzado: las vacunas se pueden producir más rápido, la cooperación global es más estricta, la investigación básica es más ágil, pero las cadenas de suministro se estiran, la desinformación abunda, y las inversiones en preparación siempre caen en descuido una vez que el pánico disminuye. “Cada año, las cosas se conectan cada vez más”, dice Inglesby. “Las epidemias como esta muestran que todo esto puede ponerse en riesgo relativamente rápido”.

Queremos saber lo que piensas sobre este artículo. Envíe una carta al editor o escriba a [email protected]

Video Relatado